La mort du président Warren Harding

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Au cours de l'année 1923, le président Warren Harding commença à prendre conscience des scandales au sein de son administration. Peu de gens croient que Harding lui-même était corrompu ou qu'il avait connaissance de l'ampleur de l'inconduite des délinquants. Il remarqua cependant que ce qui le tenait éveillé la nuit n'était pas les actions de ses ennemis politiques, mais celles de ses amis. En partie pour échapper à ces soucis, Harding et sa femme partirent en voyage en Alaska. Plusieurs jours plus tard à San Francisco, le président est décédé. Le 3 août, le vice-président Calvin Coolidge a prêté serment à son père, un juge de paix d'une petite ville du Vermont. remarques élogieuses obligatoires sur le chef défunt. Au fil du temps et des nouvelles des scandales, certains dirigeants républicains ont été soulagés que Harding soit parti ; son maintien au pouvoir a peut-être menacé la mainmise du parti sur le pouvoir. Des rumeurs sur la cause du décès ont commencé à circuler presque immédiatement. Une autre théorie indiquait des amis mécontents qui craignaient que le président ne respecte sa promesse de nettoyer son administration. Une bourse récente a effectivement sabordé une telle spéculation. * L'ouverture des dossiers du médecin de Harding indique que le président souffrait depuis longtemps d'hypertension artérielle et qu'une crise cardiaque était la cause de la mort.


*Voir notamment Robert H. Ferrell, Les étranges morts du président Harding (Columbia : University of Missouri Press, 1996). Voir le résumé de l'administration Harding.


Présidence de Warren G. Harding

Le mandat de Warren G. Harding en tant que 29e président des États-Unis a duré du 4 mars 1921 jusqu'à sa mort le 2 août 1923. Harding a présidé le pays au lendemain de la Première Guerre mondiale. Un républicain de l'Ohio, Harding a exercé ses fonctions pendant une période de l'histoire politique américaine du milieu des années 1890 à 1932 qui fut généralement dominée par son parti. Il est mort d'une crise cardiaque apparente et a été remplacé par le vice-président Calvin Coolidge.

Harding a pris ses fonctions après avoir battu le démocrate James M. Cox lors de l'élection présidentielle de 1920. Contre la politique du président démocrate sortant Woodrow Wilson, Harding a remporté le vote populaire avec une marge de 26,2 points de pourcentage, ce qui reste la plus grande marge de pourcentage de vote populaire aux élections présidentielles depuis la fin de l'ère des bons sentiments dans les années 1820. Dès son entrée en fonction, Harding a institué des politiques conservatrices conçues pour minimiser le rôle du gouvernement dans l'économie. Le secrétaire au Trésor Andrew Mellon a obtenu l'adoption du Revenue Act de 1921, une importante réduction d'impôt qui réduisait principalement les impôts des riches. Harding a également signé la loi sur le budget et la comptabilité, qui a établi le premier processus de budgétisation formel du pays et a créé le Bureau du budget. Un autre aspect important de sa politique intérieure était le tarif Fordney-McCumber, qui augmentait considérablement les taux tarifaires.

Harding a soutenu la loi sur les quotas d'urgence de 1921, qui a marqué le début d'une période de politiques d'immigration restrictives. Il a opposé son veto à un projet de loi visant à donner une prime aux anciens combattants de la Première Guerre mondiale, mais a présidé à la création du Bureau des anciens combattants. Il a également promulgué plusieurs projets de loi destinés à faire face à la crise agricole et, avec le secrétaire au Commerce Herbert Hoover, a promu de nouvelles technologies comme la radio et l'aviation. La politique étrangère de Harding était dirigée par le secrétaire d'État Charles Evans Hughes. La principale réalisation de Hughes en matière de politique étrangère a été la Conférence navale de Washington de 1921-1922, au cours de laquelle les principales puissances navales du monde se sont mises d'accord sur un programme de désarmement naval. Harding a nommé quatre juges de la Cour suprême, qui sont tous devenus des membres conservateurs de la Cour Taft. Peu de temps après la mort de Harding, plusieurs scandales majeurs ont émergé, dont le scandale du Teapot Dome. Harding est mort comme l'un des présidents les plus populaires de l'histoire, mais la révélation ultérieure des scandales a érodé son estime populaire, tout comme les révélations de plusieurs affaires extraconjugales. Dans les classements historiques des présidents américains, Harding est souvent classé parmi les pires.


La présidence de Warren G. Harding : l'ascension et la chute d'un président controversé

On se souvient généralement de Warren G. Harding sous un jour négatif, comme l'un des présidents les moins efficaces de l'histoire américaine, mais était-il vraiment si affreux ?

Warren G. Harding, qui n'a été président que pendant deux brèves années, est souvent classé comme l'un des pires présidents que l'Amérique ait jamais vus. Souvent cités comme les raisons de son mauvais classement sont la corruption de son administration et une totale inefficacité.

Ces accusations sont-elles vraies, ou ne sont-elles que de simples exagérations de ces quelques années, au cours desquelles Harding a conservé une immense popularité publique ?

La corruption

À première vue, il y a beaucoup de choses sur la présidence de Warren G. Harding, ce qui la fait ressembler à un autre président controversé qui l'avait précédé, Ulysses S. Grant.

Comme Grant, Harding lui-même ne semblait pas enclin à la corruption. Bien que les flèches dirigées dans sa direction l'accusent de toutes sortes de choses, il semble assez clair que lui-même n'a bénéficié d'aucune corruption qui a pu exister autour de lui. Tout comme Grant, cependant, Harding a commis très tôt l'erreur de remplir son administration d'amis et d'alliés politiques - ceux qui l'avaient aidé à se faire élire.

C'est ce groupe du cercle le plus proche de Harding qui a causé tant de problèmes posthumes au président. Ils ont accepté des pots-de-vin, ils ont fait des faveurs politiques, ils ont abusé de leur pouvoir. On dit que Harding lui-même a fait la remarque suivante : « Je n'ai aucun problème avec mes ennemis. Je peux prendre soin de mes ennemis dans un combat. Mais mes amis, mes amis chéris, ce sont eux qui me font marcher sur le sol la nuit.

Le scandale du dôme de la théière

Le principal des scandales attribués plus tard à l'administration Harding (bien qu'il ne soit entièrement révélé qu'après sa mort) était le soi-disant " Scandale du Teapot Dome ", qui concernait les gisements de pétrole appartenant au gouvernement du Wyoming. et la Californie.

Le secrétaire à l'Intérieur de Harding, Albert B. Fall, a été accusé (et plus tard condamné, faisant de lui le premier membre du cabinet à purger une peine de prison) d'avoir loué ce terrain à des sociétés pétrolières privées en échange de pots-de-vin et de prêts personnels sans intérêt. .

Le scandale ne deviendra un problème politique qu'aux élections de 1924, bien après la mort de Harding, et n'affectera toujours pas la réélection de son successeur, Calvin Coolidge. Les véritables conséquences du scandale se trouvent encore aujourd'hui dans le classement lamentable de Harding.

Succès présidentiels

Il est rare que l'on entende parler des succès de l'administration Harding. Pour la plupart, son mandat s'est déroulé sans incident (à part les scandales, bien sûr), mais il a réussi à accomplir quelques choses qui l'ont rendu quelque peu remarquable.

Il s'est battu pour le soutien du gouvernement à l'agriculture et a soutenu la loi sur le budget et la comptabilité du président Wilson de 1921 qui, pour la première fois, a permis au président de soumettre son propre budget au congrès.

De plus, Harding s'est battu (mais sans beaucoup de ferveur, ne voulant pas s'aliéner les gens de l'une ou l'autre des parties) pour des droits civils accrus, proposant même une loi anti-lynchage et dénonçant le traitement injuste des minorités.

Il s'est battu pour des quotas d'immigration, une baisse des impôts sur les revenus des particuliers et des entreprises et une baisse des tarifs, le tout dans l'espoir d'accroître la confiance dans l'économie américaine (ce qui a été obtenu avec un succès partiel et temporaire).

Mort sur la route

À l'été 1923, deux ans après son entrée en fonction, Warren et Florence Harding se lancent dans une tournée massive des États de l'Ouest, faisant de lui le premier président à avoir visité l'Alaska. C'est au cours de cette tournée que le président aurait été infecté par une intoxication alimentaire, et après une maladie de deux semaines, il est décédé de ce qui était très probablement une crise cardiaque.

Harding est ainsi devenu le cinquième président à succomber à la mortelle "malédiction de Tecumseh", qui aurait frappé les présidents élus tous les vingt ans.

L'héritage

Au final, Warren G. Harding mérite sûrement un certain nombre de critiques sévères pour sa volonté de laisser la corruption régner autour de lui sans rien faire pour l'arrêter.

Après sa mort, on s'est rendu compte qu'il y avait des aspects de la vie de Harding, y compris des affaires extraconjugales qui étaient dissimulées par son parti, qu'il avait cachées au public, ce qui n'a certainement pas du tout aidé sa popularité.

De plus, il mérite qu'on se souvienne de lui comme d'un président pour la plupart inefficace, n'adoptant pas beaucoup de lois ou faisant beaucoup pour rendre le pays plus fort.

Il n'est peut-être pas le pire président de tous les temps (car bien qu'inefficace, il n'a pas fait grand-chose, comme beaucoup d'autres, pour aggraver le pays), mais il mérite au mieux des critiques mitigées. Peut-être que cela aurait changé s'il avait vécu plus longtemps, mais c'est impossible à dire à ce stade.


Warren G. Harding : La vie après la présidence

Secoués par les discussions sur la corruption parmi les amis qu'il avait nommés au pouvoir, Warren et Florence Harding entamèrent une tournée le 20 juin 1923 de l'Ouest et de l'Alaska. Il espérait sortir et rencontrer des gens, se serrer la main et expliquer sa politique. Bien qu'il souffrait d'hypertension et d'une hypertrophie cardiaque, il semblait s'amuser, surtout en Alaska. Lors de son voyage de retour, il est tombé malade avec ce qui a ensuite été attribué à une touche d'empoisonnement à la ptomaïne (alimentaire). Le train présidentiel s'est précipité vers San Francisco, où son état s'est aggravé. Le 2 août, il a très probablement subi une crise cardiaque dans la soirée, alors que sa femme lui faisait la lecture. Il est mort tranquillement et instantanément.

La nouvelle s'est rapidement répandue que Mme Harding, la dernière personne à être avec lui ce soir-là, l'avait empoisonné pour l'empêcher d'être accusé de corruption qui a rapidement englouti son administration. Un livre sensationnaliste publié en 1930 détaille les allégations portées contre elle. Son refus de permettre une autopsie du président n'a fait qu'alimenter les rumeurs. Harding a laissé la majeure partie de sa succession, évaluée à 850 000 $, à sa femme.


En ce jour de l'histoire : la mort du président Warren G. Harding

Le président Harding&# 8217s procession funéraire à travers Marion avant son enterrement au cimetière de Marion, 1923. Via Ohio Memory. La chambre de commerce de Seattle a présenté cet album photo au président Harding le 5 juillet 1923, avant qu'il ne parte pour l'Alaska. L'album comprend des photographies d'endroits qu'il visiterait lors de son voyage, notamment Inside Passage, Ketchikan et Juneau. Via la mémoire de l'Ohio.

Il y a 96 ans, le 2 août 1923, le président Warren G. Harding est décédé d'une crise cardiaque lors d'une tournée dans l'ouest des États-Unis. Cet été-là, le 20 juin, le président Harding et la première dame Florence Harding ont entrepris une tournée de deux mois en train aux États-Unis, que Harding a appelée le « voyage de la compréhension ».

Cette tournée a emmené Harding à travers le pays de Washington, DC, au Colorado, puis s'est dirigé vers le nord pour visiter les États de l'ouest, et a finalement navigué de Tacoma, Washington, pour un voyage de trois semaines à travers l'Alaska, marquant la toute première visite présidentielle du territoire. En cours de route, Harding s'est arrêté dans des villes où il a prononcé des discours publics, espérant jeter les bases de sa réélection en 1924, et a visité de nombreux parcs nationaux. Vous pouvez voir l'itinéraire officiel du “Voyage of Understanding”, traçant le voyage du président Harding, sur Ohio Memory.

Illustration publiée dans le numéro du 9 août 1923 de The Amherst News-Times, montrant l'Oncle Sam et la paix mondiale pleurant le défunt président. Avec l'aimable autorisation de la bibliothèque publique d'Amherst via Ohio Memory.

Bien que les récits suggèrent que Harding a beaucoup apprécié la tournée, des problèmes de santé persistants l'ont troublé tout au long et ont finalement causé sa mort inattendue dans un hôtel de San Francisco. S'il avait survécu à la dernière étape du voyage, Harding aurait conclu la tournée en naviguant sur le canal de Panama de San Diego à Porto Rico, retournant à Washington fin août.

Abasourdies par sa mort subite, les communautés de tout le pays ont cherché à commémorer sa vie et sa présidence en publiant en mémoire articles dans les journaux nationaux et locaux, et en organisant des journées de commémoration à l'échelle de la ville en fermant des entreprises et en arrêtant les opérations quotidiennes. Au moment de son décès, Harding était très apprécié et les citoyens américains pleuraient la perte de leur président.

Le corps du président Harding a d'abord été conservé dans la chambre forte du cimetière de Marion, photographié ici décoré de drapeaux, de guirlandes et de couronnes. Via la mémoire de l'Ohio.

Après sa mort, le corps de Harding a été ramené à Washington, DC, où une visite privée a eu lieu à la Maison Blanche le 7 août, et ses funérailles ont eu lieu le lendemain au Capitole avant le Congrès. Un dernier service funéraire a eu lieu à Marion, Ohio, où il avait vécu presque toute sa vie d'adulte avant sa présidence et a établi une carrière en tant que propriétaire, éditeur et rédacteur en chef de L'étoile quotidienne de Marion un journal. Le corps de Harding a été temporairement inhumé dans la chambre forte du cimetière Marion tandis que la Harding Memorial Association travaillait à collecter des fonds pour construire un mémorial. Florence Harding a également été inhumée dans le caveau après sa mort en 1924, et en décembre 1927, le président et la première dame ont été enterrés dans le mémorial une fois celui-ci achevé.

À l'approche du centenaire de la victoire présidentielle de Harding en 1920, explorez Ohio Memory pour voir des photographies documentant sa vie à Marion et sa campagne de porche, des épinglettes de campagne et d'autres supports promotionnels, ainsi que de la correspondance.

Merci à Kristen Newby, coordinatrice du projet à l'Ohio History Connection, pour le post de cette semaine !


Les scandales qui ont entaché son héritage

Harding a joui d'une grande popularité à son époque, remportant les élections de 1920 par la plus grande marge enregistrée jusqu'alors, et même s'il y a eu des cas de mauvaise gestion et, dans certains cas, des abus au cours de son administration, la majorité des scandales qui ont entaché son héritage n'a été révélé qu'après sa mort.

Ces révélations incluent l'idée que sa mort subite due à des problèmes cardiaques et à d'autres complications le 2 août 1923, au milieu d'une longue tournée à travers divers États, était en fait un meurtre.

Entre juin et juillet 1923, Harding a fait un voyage dans le train présidentiel - l'ancêtre de l'avion Air Force One d'aujourd'hui - pour visiter l'ouest des États-Unis. Il est parti de Washington DC et a visité des villes telles que St Louis, Missouri Denver, Colorado Salt Lake City, Utah Helena, Montana et Spokane, Washington, avant d'atteindre l'Alaska, lors de la première visite d'un président américain dans cet État, puis de retourner au région de Seattle.

Harding n'était pas en bonne santé et bien que ses médecins lui aient administré divers traitements, notamment des laxatifs et des stimulants cardiaques, ils l'avaient prévenu depuis des années que ses problèmes cardiaques étaient aggravés par ses fréquentes liaisons amoureuses.


Les scandales qui ont entaché son héritage

Harding a joui d'une grande popularité à son époque, remportant les élections de 1920 par la plus grande marge enregistrée jusqu'alors, et même s'il y a eu des cas de mauvaise gestion, la majorité des scandales qui ont entaché son héritage n'ont été révélés qu'après sa mort.

L'une de ces théories inclut l'idée que sa mort subite due à des problèmes cardiaques et à d'autres complications le 2 août 1923, au milieu d'une longue tournée à travers divers États, était en fait un meurtre.

Entre juin et juillet 1923, Harding a fait un voyage dans le train présidentiel – l'ancêtre de l'avion Air Force One d'aujourd'hui – pour visiter l'ouest des États-Unis. Il est parti de Washington, DC et a visité des villes comme St Louis, Missouri Denver, Colorado Salt Lake City, Utah Helena, Montana et Spokane, Washington, avant d'atteindre l'Alaska, lors de la première visite d'un président américain dans cet État, puis de retourner à la région de Seattle.

Harding n'était pas en bonne santé, et bien que ses médecins lui aient administré divers traitements, notamment des laxatifs et des stimulants cardiaques, ils l'avaient prévenu depuis des années que ses problèmes cardiaques étaient aggravés par ses fréquentes liaisons amoureuses.


Funérailles de Warren G. Harding

La nouvelle stupéfiante de la mort du président Harding est parvenue à la Maison Blanche par téléphone le 2 août 1923. Le président était tombé malade et est décédé subitement d'une crise cardiaque à San Francisco lors d'une tournée dans les États de l'ouest. Les hommages floraux - bouquets, croix, couronnes, ancres d'espoir et de nombreux autres symboles traditionnels de deuil - ont commencé à arriver dès l'ouverture des fleuristes le 3 août. Le train funéraire est arrivé à la gare Union à 22 h 30. par un 7 août encore chaud. Une garde d'honneur a transporté le cercueil sans préavis de la voiture présidentielle à une automobile, puis à la Maison Blanche. Le corps de Harding a été placé dans la salle Est et a été vu par Mme Harding, des amis proches et des parents. A dix heures du matin suivant, le cercueil est de nouveau monté sur le caisson et conduit en une longue et sombre procession jusqu'au Capitole où se déroule le service funèbre devant le Congrès, le Cabinet et un groupe de dignitaires invités. À la fin du service, le public a été admis dans la rotonde pour voir le cercueil en métal argenté reposant sur le même catafalque utilisé pour le président Lincoln. Il était orné d'un drapeau et d'un aigle étalé composé de fleurs rouges, blanches et bleues conçues par Florence Harding. Plus tard dans l'après-midi, le train funéraire est parti pour Marion, Ohio, où un dernier service funéraire a eu lieu le 10 août 1923. Le corps de Harding a été placé dans un caveau temporaire jusqu'en 1927, date à laquelle il a été déplacé vers le nouveau mémorial de Harding dédié par le président Herbert Hoover. en 1931.

Des personnes en deuil s'agenouillent en prière sur la route nord à l'extérieur de l'East Room où le président Harding se trouve dans l'état, 1923.


Le président républicain qui a appelé à la justice raciale en Amérique après le massacre de Tulsa

C'était seulement trois jours après les horribles violences à Tulsa, où des centaines d'Afro-Américains avaient été tués et le quartier noir ségrégué de la ville – dont 35 blocs carrés d'entreprises prospères – avait été détruit par des Blancs déchaînés. Certains bâtiments avaient même été incendiés par des avions.

Le président Warren G. Harding a passé le week-end à se demander comment réagir au massacre. Enfin, il a décidé d'accepter une invitation de l'Université Lincoln en Pennsylvanie, la première institution historiquement noire du pays à décerner des diplômes.

Il utilisera ce moment en 1921 pour rechercher la guérison et l'harmonie - et quelques mois plus tard en Alabama, il irait beaucoup plus loin avec des remarques audacieuses sur l'égalité.

C'est ainsi qu'un président républicain a abordé les événements à caractère racial il y a près d'un siècle.

"Malgré les démagogues, l'idée de notre unité en tant qu'Américains est devenue supérieure à tout appel à la simple classe et au groupe", a déclaré Harding. "Et donc, je souhaite que ce soit dans cette affaire de notre problème national des races."

Peu de gens auraient pu manquer le symbolisme de la visite de Harding le 6 juin à Lincoln, en Pennsylvanie, près de la petite ville d'Oxford, à environ huit kilomètres au nord de la frontière du Maryland. L'université avait été fondée sous le nom d'Institut Ashmun en 1854 mais a changé de nom après la guerre civile en hommage au président assassiné. Au début, il était connu sous le nom de « Princeton noir ».

Harding a voulu reconnaître l'angoisse brûlante de Tulsa – la ville où le président Trump a organisé un rassemblement controversé samedi soir – non seulement pour les Afro-Américains mais aussi à travers le pays. Il voulait également louer et honorer les anciens de Lincoln qui avaient fait partie des plus de 367 000 militaires noirs à avoir combattu pendant la Grande Guerre. Un diplômé de Lincoln a dirigé le 370th US Infantry, les « Black Devils ». Le colonel F.A. Denison était le seul commandant noir d'un régiment en France.

Le retour de tant d'anciens combattants noirs de la Première Guerre mondiale a en fait été l'un des catalyseurs des tensions raciales croissantes du pays de 1919 à 1921, de nombreux Blancs étant menacés par le nouveau statut et l'autorité des anciens combattants noirs, sans parler de la concurrence. ils ont posé sur le marché du travail.

À Tulsa, des vétérans de l'armée faisaient partie des Afro-Américains qui cherchaient à protéger leurs maisons et leurs entreprises des foules blanches – bien que les articles de presse aient largement et faussement blâmé la population noire de la ville pour le bouleversement. Il faudra des décennies avant que l'ampleur et les causes réelles du massacre ne soient analysées et comprises.

Harding et sa caravane à quatre voitures sont partis avant l'aube ce lundi-là, se dirigeant vers le sud-ouest de Valley Forge, en Pennsylvanie, où lui et la première dame avaient été invités dans une ferme appartenant au sénateur Philander Knox. Lorsque l'entourage est arrivé sur le campus, il s'est arrêté devant une arche de granit qui avait été récemment érigée à la mémoire des « hommes de Lincoln » qui avaient combattu et sont morts pendant la guerre.

Selon le journal universitaire, la visite a représenté "le point culminant de l'histoire de l'institution". Harding a parlé de façon impromptue dans le cadre ensoleillé, s'adressant à la classe de finissants comme « mes compatriotes ». Il était là non seulement pour leur début, mais aussi pour aider à consacrer l'arche, et ses paroles reflétaient un thème qu'il a répété à plusieurs reprises au cours de sa présidence : que les militaires afro-américains avaient payé par le service et le sacrifice pour que la nation « rende le monde sûr pour la démocratie. . " Ils étaient dus.

Puis il s'est penché sur deux des sujets les plus controversés de la journée.

Il a qualifié l'éducation de critique pour résoudre les problèmes d'inégalité raciale, mais il a mis les étudiants au défi d'assumer leur responsabilité partagée de faire avancer la liberté. Le gouvernement à lui seul, a-t-il dit, ne pouvait pas magiquement « faire passer de l'esclavage à la citoyenneté en un demi-siècle ».

Il a également parlé brièvement de Tulsa et a fait une prière simple : « Dieu veuille que, dans la sobriété, l'équité et la justice de ce pays, nous ne voyions jamais un autre spectacle comme celui-ci.

Le fait que Harding ait choisi une université noire pour faire ses seuls commentaires sur la catastrophe en disait long sur ses intentions.

Après avoir conclu, ont rapporté des témoins oculaires, il a félicité chaque diplômé individuellement "et a serré la main de chacun d'eux".

Cet automne-là, Harding est devenu le premier président à se rendre dans le Grand Sud depuis la guerre de Sécession. Et dans un discours qui, selon la ville de Birmingham, en Alabama, aiderait à célébrer son demi-centenaire, il a plutôt viré de façon spectaculaire.

Devant une foule de 100 000 – Noirs et Blancs séparés par une clôture – il a plaidé à toute épreuve en faveur de l'égalité politique, économique et éducative entre les races. Il s'est juste arrêté avant de plaider pour l'égalité sociale. « Laissez l'homme noir voter lorsqu'il est apte à voter et interdisez à l'homme blanc de voter lorsqu'il n'est pas apte à voter », a proclamé Harding.

La moitié de son public a éclaté de joie. L'autre moitié était foudroyée. Certains blancs huaient et sifflaient ouvertement. Un membre du Congrès du Mississippi présent a dénoncé les propos de Harding comme "un coup porté à la civilisation blanche de l'Amérique".

Le 29e président du pays est décédé moins de deux ans plus tard, s'effondrant d'une crise cardiaque après une tournée de conférences exténuante à travers l'Ouest et jusqu'au territoire de l'Alaska. Pendant des décennies, son bilan en matière d'égalité raciale – une croyance fondamentale – est resté largement inexploré.

"Aucune majorité ne limitera les droits d'une minorité", a-t-il souligné en acceptant la nomination de son parti en 1920. "Je crois que les citoyens noirs d'Amérique devraient se voir garantir la jouissance de tous leurs droits, qu'ils ont mérité leur pleine mesure de citoyenneté accordée , que leurs sacrifices dans le sang sur les champs de bataille de la république leur ont donné droit à toute la liberté et à toutes les opportunités, à toute la sympathie et à l'aide que l'esprit américain d'équité et de justice exige.

Mais l'Amérique n'était pas prête à l'époque, et les protestations et contre-manifestations d'aujourd'hui révèlent les progrès qui restent à faire. Il y a près d'un siècle, Harding a demandé au Congrès d'adopter un projet de loi anti-lynchage. La dernière tentative il y a quelques semaines à peine a été contrecarrée par un autre républicain, le sénateur Rand Paul (Ky.).


Les "Noble Dead": Warren Harding et les lieux de repos des morts de la Première Guerre mondiale

Avec la controverse qui tourbillonne autour de la décision du président Trump en 2018 de ne pas visiter l'Aisne-Marne, un cimetière de soldats américains de la Première Guerre mondiale situé à une cinquantaine de kilomètres de Paris, on se demande pourquoi certains morts de guerre américains de la Grande Guerre ont été laissés en France, et pourquoi certains ont été ramenés à la maison. Un président de l'époque fournit la réponse, celui qui a qualifié les Américains déchus non pas de « ldquolosers » mais de « ldquo de nobles morts ».

Warren Harding, notre vingt-neuvième président de la nation, a non seulement reçu les premiers cercueils en bois recouverts de drapeaux à revenir d'Europe après la guerre, il était également le chef de l'exécutif qui a consacré la tombe du soldat inconnu au cimetière national d'Arlington.

Le 23 mai 1921, deux ans et demi après la fin des combats en Europe, 5112 cercueils, contenant des corps de soldats, matelots, marines et infirmières, fraîchement rentrés de France, ont été soigneusement déposés dans un chantier naval. à Army Pier 4 à Hoboken, New Jersey. Les rangées de cercueils s'étendaient sur des pâtés de maisons. Le président Harding, qui venait de prendre ses fonctions en mars, est arrivé via le yacht présidentiel, l'USS Fleur de mai. À bord, il a composé une courte allocution qui reflétait la solennité et le choc attendu de voir autant de cercueils rangés au même endroit.

&ldquoIl grandit sur moi,», dit-il depuis une plate-forme cariée érigée devant un seul cercueil représentatif, &ldquo la prise de conscience du caractère inhabituel de cette occasion.» Parce que cette simple cérémonie avait été arrangée à la hâte, le président Harding et la première dame Florence Harding sont apparus devant ce qu'un correspondant a décrit comme « une pitoyable petite poignée de parents de soldats tandis qu'une garde d'honneur, sinistre en kaki et casques de tranchée, se tenait figée au garde-à-vous au-dessus de leurs camarades ».

Harding a reconnu que « la République a déjà été en guerre auparavant, qu'elle a demandé et reçu les sacrifices suprêmes de ses fils et filles, et que la foi en l'Amérique a été justifiée ». Mais cette démonstration était différente, sans précédent. «Nous n'avons jamais envoyé autant de combattants sous drapeau dans des pays étrangers»,», a-t-il déclaré. &ldquoJamais auparavant le spectacle de milliers de morts est revenu pour trouver leur lieu de repos éternel dans la patrie bien-aimée.&rdquo

La décision de ramener des dépouilles d'un sol étranger était une affaire compliquée, prolongée et négociée. L'Amérique n'avait aucun précédent établi à consulter. Lorsqu'il est devenu clair qu'il y aurait un nombre impressionnant de morts pendant la guerre civile, le président Abraham Lincoln a signé une loi autorisant la création de cimetières nationaux (qui incluraient un cimetière à Gettysburg). Pendant des années après la guerre, les restes des soldats du Nord enterrés à la hâte près des champs de bataille ont été exhumés et réinhumés dans des cimetières vénérés. Et dans la poignée de petites guerres où des Américains sont morts à l'étranger, parfois des restes ont été récupérés, parfois non.

Tombe de fortune, France vers 1918

La Première Guerre mondiale a créé un double défi. Près de 75 000 Américains ont été enterrés dans des tombes temporaires en France et le coût de récupération de nombreux corps était intimidant. De plus, les dirigeants français n'appréciaient pas l'idée de trains sans fin transportant des restes exhumés de morts américains grondant à travers la campagne vers les ports pour être renvoyés aux États-Unis. La France avait les mains pleines avec le travail ahurissant pour récupérer des terres dangereuses et dévastées, sans parler des millions de cadavres, d'une guerre qui avait été menée principalement sur son sol. Ainsi, la France a interdit le rapatriement de tout corps de janvier 1919 à janvier 1922, bien qu'elle ait cédé à l'interdiction de trois ans en réponse à la pression américaine. Il appartenait donc à Warren Harding, élu il y a 100 ans en novembre 1920, de rencontrer le premier élu.

Aux États-Unis, de nombreuses familles ont exigé le retour des restes de leurs proches, craignant qu'ils ne soient oubliés dans des tombes anonymes ou non entretenues. Le gouvernement a décidé de laisser les familles décider de demander la restitution des restes ou de les laisser là où ils étaient tombés, soit dans des tombes existantes, soit dans des cimetières officiels américains proches établis en France. Des bulletins de vote ont été envoyés à plus de 80 000 familles pour discuter et débattre de la décision. Au final, environ 40 000 corps ont été restitués et 30 000 sont restés, enterrés presque exclusivement dans des cimetières américains.

Les noms des morts et des disparus sont gravés sur un mur de chapelle près du bois Belleau. Photo de l'auteur.

Entrez dans l'Aisne-Marne. Ce cimetière américain est la dernière demeure de près de 2 300 Américains. Construit au pied d'une colline sur laquelle se dresse le bois Belleau, site de l'une des batailles les plus monumentales de la guerre. C'est là que les Marines ont aidé à arrêter l'avancée allemande vers Paris à l'été 1918. Les Américains sont arrivés juste à temps et le coût en vies humaines a été sévère. The Marine Corps venerates Belleau Wood as sacred ground, no doubt the reason that John Kelly, then chief of staff to President Trump, made the trip to Aisne-Marne even when the president bailed, allegedly because of weather.

Kelly was a retired 4-star general of the United States Marine Corps. His son Robert, also a Marine, was killed-in-action in Afghanistan in 2010. John Kelly knew the importance of visiting Aisne-Marne on the one-hundredth anniversary of America&rsquos pivotal engagement in the war he understood the duty to the families of those buried overseas in American cemeteries to remember and honor &ldquothe noble dead.&rdquo

Six months after Harding welcomed home the remains of the first 5,000 returned from Europe, he dedicated the Tomb of the Unknown Soldier at Arlington National Cemetery. On November 11, 1921, the third anniversary of the Armistice, Harding said it mattered little whether the unknown was &ldquoa native or adopted son.&rdquo The sacrifice was the same. &ldquoWe do not know the eminence of his birth,&rdquo he added, &ldquobut we do know the glory of his death.&rdquo

Warren Harding and William Howard Taft observe the Unknown Soldier in state, U.S. Capitol.

President Harding expressed the gratitude of the nation for the ultimate sacrifice of the warriors, what Lincoln called at Gettysburg the &ldquolast full measure of devotion.&rdquo But he challenged his fellow citizens to do more than to pay tribute to the fallen hero in the unknown tomb. He asked that every American "unite to make the Republic worthy of his death for flag and country.&rdquo

Just as Americans visit and revere the graves of those in Arlington and other national cemeteries in the United States, it is important to remember that the nation made a solemn compact with the families of those who were lost in the First World War. The government promised that the sons or daughters of those gold-star families would be buried in American cemeteries, cared for and tended to by Americans, so that no one would forget them or their sacrifice and so that Americans, when overseas, could locate and venerate their honored dead.